Découvrez cette belle carte vidéo d'exoplanètes connues

Les astronomes ont découvert plus de 4 000 exoplanètes - des planètes en orbite autour d’autres étoiles - jusqu’à présent, et beaucoup plus en attente de confirmation. Maintenant, la NASA a publié un nouveau résumé vidéo «cool» des découvertes, une carte accélérée si vous voulez, des emplacements de ces mondes lointains dans notre galaxie. La vidéo a été produite par SYSTEM Sounds (Matt Russo et Andrew Santaguida) à l’aide des archives exoplanètes de la NASA. Il a été posté sur YouTube le 7 juillet 2019 par les vidéos APOD de la NASA et présenté comme une image astronomique du jour le 10 juillet.

Même si la vidéo est courte et dure juste une minute, elle vous emmène dans un voyage condensé et accéléré de 1991, époque à laquelle aucune exoplanète n'était connue à ce jour, avec plus de 4 003 exoplanètes connues. Plus que? Oui. Selon les archives exoplanètes de la NASA, le nombre est maintenant de 4 031, la carte est donc obsolète! La carte indique non seulement l'emplacement des planètes, mais leur code couleur également, en fonction de la méthode avec laquelle elles ont été découvertes, que ce soit par vitesse radiale, transit, imagerie ou microlentille. Ce qui commence comme un fond vide devient une galaxie remplie de planètes. Et ce ne sont que ceux que nous connaissons jusqu'à présent.

Il est difficile de se souvenir d'avant le début des années 90, lorsque les astronomes pensaient que les exoplanètes existaient mais n'en avaient pas trouvé un dans l'espace. Nous connaissons maintenant des milliers de personnes et les scientifiques estiment qu'il y en a des milliards dans notre seule galaxie. Si vous combinez cela avec le fait qu'il existe au moins 100 milliards de galaxies connues, le nombre total d'exoplanètes probables devient ahurissant à contempler.

Le télescope spatial Kepler à lui seul a confirmé 2345 exoplanètes, et 2420 autres attendent leur confirmation. La mission Kepler est terminée, mais il reste encore des tonnes de données à analyser et de nombreux autres mondes à confirmer. Kepler a révolutionné notre connaissance des exoplanètes en révélant une grande variété de mondes. Beaucoup sont des planètes rocheuses comme la Terre, d'autres des mini-Neptunes, et d'autres des géantes gazeuses comme Jupiter, extrêmement chaudes car elles gravitent autour de leurs étoiles. Les petites planètes rocheuses et gazeuses mais plus petites que Neptune semblent en fait être les exoplanètes les plus courantes, du moins de ce que nous savons jusqu'à présent, ce qui est encourageant pour la recherche de la vie ailleurs.

Le satellite TESS - Transiting Exoplanet Survey Satellite - est le tout dernier télescope spatial dédié à la chasse aux planètes. Il a déjà confirmé la présence de 24 planètes supplémentaires et de 993 candidats supplémentaires, répertoriés dans les archives exoplanètes de la NASA. L'un des avantages de TESS est qu'il permet d'observer des étoiles plus proches de nous que celles que Kepler a examinées. Cela signifie que ces planètes seront des cibles plus faciles pour les observations ultérieures, y compris par les télescopes spatiaux à venir tels que le télescope spatial James Webb (JWST), qui peuvent mieux analyser l'atmosphère de ces planètes. En étudiant les atmosphères, les scientifiques peuvent rechercher des preuves de biosignatures, des gaz dans l'atmosphère pouvant être produits par des organismes vivants. Sur Terre, cela inclurait l'oxygène et le méthane, bien qu'il y ait des façons de créer ces gaz sans vie. Certaines combinaisons de ces gaz, cependant, auraient plus probablement une origine biologique.

Le concept artistique de Kepler-186f, la première exoplanète de la taille de la Terre découverte en orbite autour de la zone habitable de son étoile. Un nombre croissant de tels mondes ont été découverts ces dernières années. Image via NASA Ames / JPL-Caltech / T. Pyle.

Concept artistique de sept mondes de la taille de la Terre dans le système planétaire TRAPPIST-1. TRAPPIST-1e est l’une des planètes rocheuses les plus proches gravitant autour d’une étoile naine rouge pouvant soutenir la vie. Image via ESO.

Bien sûr, au-delà du simple nombre de planètes, les gens veulent surtout savoir combien d'exoplanètes pourraient être habitables ou, mieux encore, habitées par une forme de vie quelconque. La recherche de biosignatures est un moyen d'essayer de déterminer si une planète donnée a la vie. À l’autre bout du spectre, une civilisation extraterrestre très avancée pourrait se faire connaître au moyen de mégastructures telles que les sphères de Dyson ou d’autres technosignatures.

Nous n’avons encore trouvé aucune preuve non équivoque de la vie d’étrangers sur les exoplanètes, mais nous nous rapprochons peut-être. Extrapolant à partir de ce qui a été découvert jusqu'à présent, on pense maintenant que les mondes rocheux comme la Terre sont parmi les plus communs de notre galaxie. C'est un développement excitant en soi. Cela inclut certaines super-Terre, qui sont plus grandes que la Terre mais plus petites que Neptune. Certaines de ces planètes ont été trouvées dans les zones habitables de leurs étoiles, comme la Terre, où la température pourrait laisser de l'eau liquide à la surface (en fonction d'autres facteurs variables). On pense que les autres super-terres sont de véritables mondes aquatiques, complètement recouverts par les océans.

Ce qui semble certain, c’est que cette carte continuera de croître dans les années à venir et que des milliers d’ exoplanètes supplémentaires seront découvertes par TESS et d’autres missions de chasse à la planète.

Voici la nouvelle carte des exoplanètes connues, ou des planètes en orbite de soleils lointains. Ce sont 4 003 exoplanètes connues découvertes en 2019. Cette image était une photo astronomique du jour du 10 juillet 2019. Image via NASA / APOD.

En résumé: cette nouvelle carte vidéo time-lapse de SYSTEM Sounds (M. Russo, A. Santaguida) - utilisant les archives d'exoplanètes de la NASA - montre toutes les exoplanètes découvertes jusqu'à présent, de 1991 à nos jours.

Via ZME Science

Via APOD