Début des orbites de la grande finale de Cassini

La mission Cassini de la NASA touche à sa fin. Le vaisseau spatial entrera dans la première de ses orbites de grande finale plus tard ce mois-ci.

Une conception artistique de Cassini lors de ses orbites de grande finale.
NASA / JPL-Caltech

Préparez-vous pour un tour sauvage.

Après près de 20 ans passés dans l’espace, Cassini entrera au commencement de la fin. Cela commence fin avril avec la première d’une série de Grand Finale Orbits. Cassini promet d’offrir une science incroyable ainsi que des vues inédites de la planète aux anneaux jusqu’à la fin.

"Je suis un peu triste que Cassini prenne fin", a déclaré Jim Green (NASA) lors d'une conférence de presse, "mais je suis également très optimiste sur le fait que nous allons découvrir une science nouvelle et vraiment passionnante alors que nous entrons dans une région nous n'avons jamais sondé avant. "

L'action débute le 22 avril avec un dernier survol de Titan, qui prépare Cassini pour ses 22 orbites finales autour de Saturne. Ce survol est également le plus proche de Cassini depuis 2010, car le vaisseau spatial survolera à peine 990 km au-dessus de la lune. Puis, le 26 avril, Cassini franchira le pas en plongeant dans l’écart de 1 500 milles séparant l’anneau en D le plus profond et le sommet des nuages ​​de Saturne à 70 000 mi / h. Le vaisseau spatial continuera à effectuer des passes similaires une fois par semaine pour la durée finale de la mission. Ces orbites de la Grande Finale emmèneront Cassini d'une périple (distance d'approche) de 39 000 miles du centre de Saturne à une apoapsis de 87 000 miles, au-delà du bord le plus à l'extérieur du ring.

Même si Cassini se fait bombarder de débris d'anneau lors de ces audacieuses passes finales, la trajectoire balistique assure son élimination finale. Les ingénieurs utiliseront la grande antenne principale à gain élevé de Cassini comme bouclier à chaque passage dans le plan de l'anneau.

"La conclusion prévue du voyage de Cassini était de loin le choix préféré des scientifiques de la mission", a déclaré Linda Spilker (NASA-JPL) dans un communiqué de presse récent. "Cassini fera certaines de ses observations les plus extraordinaires à la fin de sa longue vie."

Les scientifiques du Jet Propulsion Laboratory de la NASA ont présenté mardi la série d'orbites de la Grande Finale de Cassini, montrant à quoi s'attendre dès le début de la fin de Cassini.

D'une certaine manière, les orbites finales marquent une toute nouvelle mission, emmenant Cassini sur un nouveau territoire. Les scientifiques cherchent à extraire beaucoup de données de ces orbites finales:

  • Cassini cartographiera les champs magnétiques et gravitationnels de Saturne afin de sonder la structure interne de la planète et d'affiner notre compréhension de sa rotation interne.
  • Les scientifiques analyseront la masse et la structure des anneaux de Saturne à l'aide d'une série d'occultations radio à chaque passage successif.
  • La sonde échantillonnera les particules chargées entraînées par le champ magnétique de Saturne dans les anneaux dans l'atmosphère de la planète

Attendez-vous à des images éblouissantes des sommets des nuages ​​saturniens également, alors que le vaisseau spatial se rapproche de plus en plus de la planète et le rend plus personnel que jamais.

Grand Finale Orbits (bleu) contre Ring Grazing Orbits (gris) et l’orbite de la grande lune de Saturne, Titan.
NASA / JPL-Caltech

Au cours des derniers mois, les orbites au pâturage en anneau nous ont offert un ensemble de vues époustouflantes. Nous avons également eu récemment de superbes vues de l'énigmatique «hexagone polaire», ainsi que des gros plans sur la lune de Pan et de Daphnis en forme de raviolis alors qu'il tresse le Keeler Gap.

Attendez-vous à des survols rapprochés des minuscules lunettes Epiméthée, Pandore et Atlas le 5 avril, et d’autres à venir.

Science de l'espace

Lancé le 15 octobre 1997 au sommet d'une fusée Titan IVB depuis la base aérienne de Cap Canaveral, Cassini a effectué un survol par gravité au-delà de Vénus (1998 et 1999), de Terre (1999) et de Jupiter (2000) avant d'arriver en orbite autour de Saturne. le 1 er juillet 2004. Cassini est la quatrième mission à se rendre sur Saturne, un héritage qui a débuté avec le survol du Pioneer 11 en 1979 et qui s'est poursuivi avec Voyager 1 (1980) et Voyager 2 (1981).

Cependant, contrairement à ses prédécesseurs, Cassini est entré en orbite autour de Saturne, permettant aux scientifiques d’étudier les changements à long terme sur la planète. Cassini a également livré l'atterrisseur Huygens de l'Agence spatiale européenne à Titan, qui a effectué l'atterrissage le plus éloigné sur un autre monde le 14 janvier 2005. Cassini nous a donné une vue rapprochée des mondes seulement aperçus lors des précédents survols, a révélé sept nouvelles lunes en orbite autour de Saturne, la glace des panaches de geyser sur Enceladus, des lacs de méthane sur Titan, des rayons dans les anneaux de Saturne et bien plus encore.

Mais Cassini et l'équipe de scientifiques derrière elle ont également un côté poétique, révélant une glorieuse Saturne rétro-éclairée alors que le vaisseau spatial traversait l'ombre de la planète. Puis, le 19 juillet 2013, des chercheurs ont remis les caméras de Cassini dans leur monde d'origine: elle a imagé la Terre juste au-delà de la branche de Saturne lors de la campagne Le jour où la Terre souriait.

Cassini a aperçu un "ruban de Saturne" et ses bagues le 18 janvier 2017.
NASA / JPL / Caltech / Institut des sciences spatiales

La fin est proche: le 15 septembre 2017 à 10 h 44 TU, Cassini plongera dans l'atmosphère dense de Saturne.

Ce sera triste de voir Cassini partir, mais cette manœuvre est une précaution nécessaire pour éviter toute contamination future d'Encelade ou de Titan, des mondes qui pourraient abriter la vie. Cassini transmettra ses images finales quelques heures seulement avant la destruction, et son spectromètre de masse prendra des données pendant sa plongée dans l’atmosphère. Le temps de parcours du signal à la fin sera de 83 minutes.

"Il sera difficile de dire au revoir à ce vaisseau spatial courageux qui a livré une science incroyable", a déclaré Spilker. Les chercheurs (et les scientifiques aussi!) Ont grandi avec la mission Cassini.

Quand reviendrons-nous? Bien que l'on parle de missions dédiées à Titan ou à Enceladus, celles-ci sont au mieux à une décennie ou plus. L'énergie solaire est trop faible pour alimenter un vaisseau spatial dans le système solaire externe, et le département américain de l'Énergie n'a annoncé que récemment le redémarrage de la production de plutonium pour la NASA en 2013.

Profitez de ces derniers mois, car Cassini nous offre des vues inégalées sur la planète Ringed originale.