Un nouveau plan audacieux annoncé pour explorer les mondes océaniques extraterrestres

La lune de Jupiter, Europa, est le plus connu des mondes océaniques du système solaire - mis à part la Terre bien sûr. Image via l'institut NASA / JPL-Caltech / SETI.

Il n'y a pas si longtemps, on pensait que la Terre était le seul endroit du système solaire contenant de l'eau liquide. Les autres planètes et lunes étaient soit trop chaudes, soit trop froides. Mais maintenant, grâce aux différents engins spatiaux envoyés pour explorer ces mondes, nous savons que ce n'est pas le cas. En réalité, l’eau est abondante dans tout le système solaire et certaines lunes ont même plus d’ eau que la Terre. Nous ne pouvons tout simplement pas le voir sur leurs surfaces - l'eau est plutôt souterraine.

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Ces lunes sont maintenant connues sous le nom de mondes océaniques. Un nouveau document revu par une équipe dirigée par Amanda R. Hendrix, chercheur principal au Planetary Science Institute, cherche à identifier des stratégies pour mieux identifier et explorer ces environnements fascinants. Terry A. Hurford du Goddard Space Flight Center de la NASA est co-auteur principal du nouveau document intitulé «La feuille de route de la NASA vers les mondes océaniques», qui vient de paraître dans la revue Astrobiology .

Hendrix et Hurford coprésident l'équipe du groupe d'évaluation des planètes extérieures de la NASA, intitulée Roadmaps to Ocean Worlds (ROW). L'équipe ROW souhaite que l'accent soit mis non seulement sur l'étude des mondes aquatiques connus, mais aussi sur d'autres candidats, comme l'explique Hendrix:

L’objectif primordial d’un programme sur les mondes océaniques devrait être d’identifier les mondes océaniques, de caractériser leurs océans, d’évaluer leur habitabilité, de rechercher la vie et, au bout du compte, de comprendre toute vie trouvée.

La «feuille de route» de l’enquête sur l’exploration des mondes océaniques. Image via Amanda R. Hendrix / Terry A. Hurford et al., 2018 / Mary Ann Liebert, Inc.

La charte d'emprise comprend les recommandations suivantes:

Identifier et hiérarchiser les objectifs scientifiques pour les mondes océaniques au cours des prochaines décennies.

Concevez des feuilles de route pour explorer ces mondes afin de répondre aux objectifs scientifiques (y compris les séquences de missions, compte tenu des efforts d'exploration soutenus).

Évaluez la place de chaque monde océanique dans la feuille de route globale.

Résumer les concepts généraux de la mission (en tenant compte des dépendances de la mission et de la coopération internationale).

Recommander le développement technologique et des études de mission détaillées à l'appui de la prochaine enquête décennale.

Actuellement, les lunes Europa, Enceladus et Titan sont considérées comme la priorité la plus élevée pour des études ultérieures. La lune Triton de Neptune est la plus haute priorité des mondes océaniques encore non confirmés.

La lune de Saturne Encelade est une cible prioritaire pour des études ultérieures. Il y a non seulement un océan souterrain, mais aussi d’énormes panaches de vapeur d’eau qui traversent des fissures au pôle sud. Image via NASA / JPL / Institut des sciences spatiales.

Comme l'indique le document, l'étude de Hendrix devrait reposer sur nos propres océans sur Terre, comme le soulignait Hendrix:

Des progrès doivent être accomplis dans le domaine des collaborations entre les scientifiques des océans de la Terre et les scientifiques des océans extraterrestres. En outre, pour élaborer un programme cohérent sur les mondes océaniques, des études importantes sur Terre sont nécessaires. des études de recherche et d'analyse rigoureuses sont nécessaires pour permettre à certaines futures missions sur les mondes océaniques d'être planifiées et entreprises avec soin. et finalement comprendre toute vie que nous trouvons.

Alors, quels sont les mondes océaniques, selon le journal? Fondamentalement, toute lune ou tout autre corps du système solaire (puisque la Terre est la seule planète à en avoir un) qui possède un océan d’eau liquide. L'océan n'a pas besoin d'être global, bien qu'il semble l'être dans la plupart des cas, en particulier sur Europa et Enceladus. La grande différence est que l'océan de la Terre est à la surface tandis que tous les autres sont sous la surface.

En plus des mers et des lacs de méthane / éthane à la surface, on pense également que Titan, la lune de Saturne, possède un océan d'eaux souterraines globales. Image via AD Fortes / UCL / STFC.

Même la lune Triton de Neptune, dans le système solaire extérieur lointain, peut avoir un océan souterrain. Image via NASA / JPL / USGS.

Explorer ces océans d'un autre monde est passionnant car, bien sûr, nos propres océans regorgent de vie. La même chose pourrait-elle être vraie pour certains de ces autres océans? Les scientifiques voient certainement le potentiel, ce qui est une raison majeure pour les étudier. Partout sur Terre, il y a de l'eau, il y a de la vie. Il est de plus en plus évident que les océans d’Europa et d’Enceladus ont des conditions favorables à certains types de vie, même microbiens (mais peut-être plus), tels que l’activité hydrothermale au fond de l’océan. Sur Terre, même dans les eaux les plus profondes, de tels environnements sont des oasis pour un large éventail de vies, où les évents fournissent de la chaleur et des nutriments. Titan peut également être d'un intérêt particulier. Du papier:

Bien que Titan possède un vaste océan sous-marin, il contient également un large éventail d’espèces organiques et de liquides de surface, qui sont facilement accessibles et pourraient abriter des formes de vie plus exotiques. En outre, Titan peut avoir une eau liquide superficielle transitoire, telle que des piscines de fusion fondue et des écoulements cryovolcaniques frais en contact avec des composés organiques de surface solides et liquides. Ces environnements constituent des lieux uniques et importants pour l’étude de la chimie prébiotique et, potentiellement, des premiers pas vers la vie.

Conclusion: le nouveau document explique clairement pourquoi il convient d'explorer de la manière la plus approfondie possible les mondes océaniques de notre système solaire, en utilisant les connaissances relatives à nos propres océans comme une feuille de route. Et peut-être, peut- être même, que l'exploration permettra de découvrir que les océans de la Terre ne sont pas les seuls à être habités.

Source: La feuille de route de la NASA vers les mondes océaniques

Via Planetary Science Institute