Les astronomes espionnent un deuxième visiteur interstellaire

Cette illustration décrit la trajectoire de l'objet appelé maintenant C / 2019 Q4. Considéré comme un possible objet interstellaire, il ne s’approchera pas plus près de la Terre qu’environ 300 millions de km. Image via NASA / JPL-Caltech.

Les astronomes bourdonnent cette semaine d'un objet récemment découvert qui semble provenir de l'espace interstellaire. La confirmation officielle que cet objet - appelé C / 2019 Q4 - est interstellaire n'a pas encore été faite, mais si c'est le cas, ce ne serait que le deuxième objet de ce type détecté. Comment est-ce excitant? Premièrement, il n'y avait qu'un seul objet connu - les astronomes terrestres nommés 'Oumuamua - observé et confirmé comme étant interstellaire, en octobre 2017. Et maintenant, il y en a deux. Le deuxième objet interstellaire («probable») a été désigné C / 2019 Q4 (Borisov). Gennady Borisov de l'Ukraine - un opticien de profession - l'a découvert le 30 août 2019 à l'observatoire MARGO de Nauchny, en Crimée.

Une déclaration de la NASA a appelé l'objet une "comète" et a déclaré:

La nouvelle comète, C / 2019 Q4, est toujours orientée vers le soleil, mais elle restera plus éloignée que l'orbite de Mars et ne s'approchera pas plus près de la Terre qu'à environ 300 millions de kilomètres.

Après les premières détections de la comète, le système Scout, situé au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, signalait automatiquement que l'objet était probablement interstellaire. Davide Farnocchia du Centre d'études sur les objets proches de la NASA au JPL a travaillé avec des astronomes et le Centre de coordination des objets proches de l'Agence spatiale européenne à Frascati, en Italie, pour obtenir des observations supplémentaires. Il a ensuite travaillé avec le Minor Planet Center de Cambridge, dans le Massachusetts, parrainé par la NASA, pour estimer la trajectoire précise de la comète et déterminer si elle provenait de notre système solaire ou d’ailleurs dans la galaxie.

Farnocchia a déclaré:

La vitesse actuelle de la comète est élevée, environ 150 000 km / h (150 000 km / h), ce qui est bien supérieure à la vitesse typique des objets en orbite autour du soleil à cette distance. La vitesse élevée indique non seulement que l'objet provient probablement de l'extérieur de notre système solaire, mais également qu'il partira et retournera dans l'espace interstellaire.

Savons-nous à quoi ressemble le T4 du C / 2019? Non, il s’agit principalement d’une tache émouvante pour nous, bien qu’apparemment légèrement floue. Son orbite ressemble à celle des comètes à longue période. La NASA l'a qualifiée de comète dans son annonce, mais, dans une autre annonce de l'Agence spatiale européenne, les astronomes ont utilisé le mot plus neutre «objet». La déclaration de la NASA expliquait les résultats des observations effectuées par Karen Meech et son équipe à l'Université de Hawaii., indiquant que le noyau de la comète a un diamètre compris entre 1, 2 et 10 milles (2 et 16 km):

Le Q4 2019 a été établi comme étant cométaire en raison de son apparence floue, ce qui indique que l'objet a un corps glacé central qui produit un nuage de poussière et de particules à l'approche du soleil et qui se réchauffe.

«Établi» est un mot fort, et notre hypothèse est que tous les astronomes ne seront pas d'accord avec cela. Et bien sûr, les fans de science-fiction, comme moi, espèrent que c'est quelque chose de plus excitant qu'une comète, même interstellaire (probable).

Vous pouvez noter que les articles sur la nouvelle comète interstellaire (probablement) sont légèrement dénués de motivation - et ce pour une bonne raison! L’orbite semble assez solide, mais compte tenu de la rareté de tels objets, je pense qu’il est juste de la soumettre à un niveau de contrôle supérieur. Https: //t.co/H0PjtUM3vZ

- Karl Battams (@SungrazerComets) 12 septembre 2019

L'objet pourrait-il être autre chose qu'une comète? Avec 'Oumuamua, certains astronomes ont supposé que l'objet pourrait être un artefact extraterrestre, peut-être similaire aux deux vaisseaux spatiaux Voyager qui se dirigent maintenant vers l'extérieur de notre système solaire, avec leurs disques d'or attachés. Les astronomes ont recherché des signaux de 'Oumuamua, mais ils n'en ont trouvé aucun. 'Oumuamua a poursuivi son chemin avec de nombreux mystères non résolus, tout comme cet objet atteindra son point le plus proche de notre soleil - son périhélie - le 8 décembre 2019, à une distance d'environ 300 millions de kilomètres. Ensuite, s'il est vraiment interstellaire, il - comme 'Oumuamua - s'enfuira à nouveau dans l'espace situé entre les étoiles.

Cette illustration illustre l'apparence de la comète C / 2019 Q4 par rapport à des étoiles en arrière-plan. Considéré comme un possible objet interstellaire, il ne s’approchera pas plus près de la Terre qu’environ 300 millions de km. Image via NASA / JPL-Caltech.

Selon la NASA, le T4 C / 2019 sera à la portée des télescopes professionnels pour les mois à venir. Farnocchia a déclaré:

L'objet atteindra une luminosité maximale à la mi-décembre et continuera à être observé avec des télescopes de taille moyenne jusqu'en avril 2020. Après cela, il ne sera visible qu'avec des télescopes professionnels plus grands jusqu'en octobre 2020.

La NASA a déclaré que les astronomes continueraient à collecter des observations afin de mieux caractériser les propriétés physiques de la comète (taille, rotation, etc.) et continueraient également à mieux identifier sa trajectoire.

Orbite hyperbolique de la comète C / 2019 Q4. Par définition, ce type d’orbite signifie qu’un objet ne peut traverser le système solaire qu’une seule fois. Si c’est la bonne orbite pour cet objet, il se peut qu’il soit interstellaire. Image via ESA.Image via ESA.

Ainsi, un deuxième objet interstellaire connu est (probablement) entré dans notre système solaire, et nous en entendrons probablement davantage parler dans les mois à venir, alors que les astronomes continueront à le scruter.

A propos, [SPOILER ALERT AHEAD], si vous ne lisez jamais Rendezvous with Rama - un livre de sci-fi de 1973 d'Arthur C. Clarke sur un objet qui entre dans notre système solaire depuis l'espace interstellaire et s'avère être un vaisseau spatial extraterrestre - pourrait ne pas apprécier les mots:

Et sur une Terre lointaine, le Dr Carlisle Perera n'avait encore dit à personne comment il s'était réveillé d'un sommeil agité avec le message de son subconscient qui résonnait encore dans son cerveau: les Ramans font tout par trois.

Si vous l'avez lu… vous savez pourquoi je mentionne (avec envie) cette citation!

Si la comète C / 2019 Q4 était entrée dans notre système solaire quelques années plus tard, elle aurait pu devenir un candidat potentiel pour la mission "Comet Interceptor" de l'ESA (bien que la cible principale soit une comète dans le nuage d'Oort)
En savoir plus ici: https://t.co/EjjPy9vULT pic.twitter.com/jav3IVv0pv

- Opérations ESA (@esaoperations) 12 septembre 2019

Conclusion: les astronomes pensent avoir découvert un deuxième objet interstellaire le 30 août 2019. Ils l'ont étiqueté C / 2019 Q4. Si l'interstellar est confirmé, ce ne serait que le deuxième objet de ce type détecté, après 'Oumuamua, observé en 2017.

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