Arecibo reçoit une subvention de 19 millions de dollars pour trouver et étudier des NEO

Arecibo chasseurs d'astéroïdes. La scientifique principale, Anne Virkki (au centre), examine les images avec la chercheuse Flaviane Venditti (à gauche) et le chercheur postdoctoral, Sean Marshall (à droite). Au cours des quatre prochaines années, aux termes de la nouvelle subvention, ils utiliseront le grand plat de l'observatoire d'Arecibo pendant 800 heures par an pour trouver et analyser des objets proches de la Terre, y compris des astéroïdes et des petites comètes. Image via UCF.

L’Université de Floride centrale (UCF) - qui gère l’observatoire Arecibo à Porto Rico pour le compte de la US National Science Foundation (NSF) - a annoncé le 26 août 2019 qu’elle avait reçu une importante subvention de la NASA pour observer et caractériser Objets terrestres présentant une menace potentielle pour la Terre ou susceptibles d’être candidats à de futures missions spatiales. Total pour la subvention de quatre ans: 19 millions de dollars.

C'est un gros investissement pour Arecibo, qui utilise le radar pour analyser les NEO depuis quelques années maintenant depuis le milieu des années 90 et observer entre 60 et 120 objets par an. Pourtant, cet observatoire a eu des problèmes de financement ces dernières années, qui sont maintenant résolus pour l'avenir immédiat. Dans un communiqué, UCF a déclaré que l’équipe de chasseurs d’astéroïdes à Arecibo s’attendait à:

… Pour acquérir beaucoup de connaissances sur les astéroïdes.

Et c'est tout bon, comme la plupart seront d'accord. Au cours des dernières décennies, les astronomes ont pleinement compris le potentiel des astéroïdes pour frapper notre Terre moderne et causer des dommages peut-être désastreux. Plus à ce sujet ci-dessous. En 2005, le Congrès a accordé la priorité aux NEO lorsqu'il a demandé à la NASA de rechercher et de caractériser au moins 90% des objets proches de la Terre d'une taille supérieure à 140 mètres d'ici 2020. Cette nouvelle subvention - une récompense de 19 millions de dollars sur quatre ans - fait suite à une subvention de 12, 3 millions d'euros annoncée plus tôt ce mois-ci sur 12, 3 millions d'euros, destinée à des fonds supplémentaires d'urgence destinés à la mise à niveau et à la réparation de la grande antenne parabolique Arecibo et du site environnant, particulièrement nécessaire ces dernières années Caraïbes, y compris les ouragans Irma et Maria en 2017.

La combinaison des deux subventions place Arecibo sur des bases très solides, pour le moment.

C'est intéressant en partie parce qu'Arecibo était le plus grand télescope au monde à ouverture unique de son achèvement en 1963 à juillet 2016… mais pas plus. Cet honneur revient maintenant au télescope sphérique à ouverture de cinq cents mètres (FAST) de la Chine. Avant FAST, Arecibo était décrit comme particulièrement puissant pour la recherche et l'analyse de NEO. Cela est peut-être encore vrai et il est certain que la grande antenne d'Arecibo - intégrée à une dépression naturelle dans le paysage de cette île des Caraïbes - constitue un outil puissant pour la recherche professionnelle non seulement dans les études radar de NEO, mais aussi dans le domaine de la radioastronomie. et études atmosphériques.

Une vue large de l'antenne parabolique Arecibo. Le plat principal de collecte mesure 305 mètres de diamètre et est construit dans la dépression laissée par un gouffre karstique. Image via l'observatoire d'Arecibo.

L'UCF a déclaré dans un communiqué:

L'observatoire abrite le système de radar planétaire le plus puissant et le plus sensible au monde, ce qui en fait également un outil unique disponible pour l'analyse de NEO, tels que les astéroïdes et les comètes. Ces connaissances aident la NASA à déterminer quels objets posent des risques importants et quand et comment agir pour les atténuer. Les responsables de la NASA peuvent également utiliser ces informations pour déterminer les objets les plus viables pour les missions scientifiques. atterrir sur un astéroïde n’est pas aussi facile pour tous. Les informations fournies par l'observatoire sur l'astéroïde Bennu, par exemple, sont l'un des facteurs qui ont conduit la NASA à sélectionner la mission OSIRIS-REx à financer.

Le prix comprend également de l'argent pour soutenir l'éducation STEM parmi les lycéens de Porto Rico, réunissant 30 lycéens par semestre une fois par semaine pendant 16 cours pour se familiariser avec la science et la recherche à l'observatoire.

Le scientifique principal du programme de radar planétaire Arecibo est Anne Virkki (suivez-la à @annevirkki sur Twitter). Elle a expliqué comment les études radar peuvent faire progresser les connaissances humaines sur les astéroïdes:

Le système radar planétaire en bande S… à Arecibo Observatory est le système radar planétaire le plus sensible au monde. C'est pourquoi Arecibo est un outil extraordinaire pour notre travail. Notre astrométrie et notre caractérisation radar sont essentielles pour identifier des objets réellement dangereux pour la Terre et pour planifier les efforts d’atténuation. Nous pouvons utiliser notre système pour limiter la taille, la forme, la masse, l'état du spin, la composition, la binarité, la trajectoire et les environnements gravitationnels et de surface des objets géocroiseurs, ce qui aidera la NASA à déterminer des cibles potentielles pour les missions futures.

Cette animation est construite à partir d'images radar Arecibo de l'astéroïde 3200 Phaethon proche de la Terre, acquises du 15 au 19 décembre 2017. Pour en savoir plus.

Les astronomes ont fini par comprendre le potentiel de dommages des membres de la haute direction . Lorsque j'ai commencé à écrire sur l'astronomie dans les années 1970, certains astronomes se sont moqués de l'idée que notre Terre moderne pourrait être frappée par un astéroïde. Bien entendu, les scientifiques savaient que la Terre avait été frappée plusieurs fois dans le passé. Bien que la plupart des cratères de météorites sur Terre aient été usés par le vent et les intempéries, de grands cratères de météorites recouvrent encore la surface de la Terre à certains endroits, par exemple, le météore situé près de Winslow, en Arizona. Ces cratères sont des signes visibles que de gros astéroïdes peuvent et ont bombardé notre planète, mais ces bombardements ont été, pour la plupart, relégués au passé lointain par la plupart des astronomes jusqu'à une date relativement récente.

Plusieurs choses ont changé pour changer ce point de vue. Tout d'abord, un événement de mémoire vive - l'événement de Tunguska de 1908, qui s'était déroulé dans une partie reculée de la Sibérie et restait mystérieux pendant de nombreuses années - a été largement accepté comme étant probablement causé par une petite comète ou un astéroïde pierreux. Plus important encore, la technologie a changé, s’améliorant au point où les astronomes pourraient découvrir beaucoup plus d’astéroïdes qu’avant. Quelques milliers d’astéroïdes étaient connus et nommés dans les années 1970. Maintenant, des centaines de milliers d'astéroïdes sont connus, et certains ont même des orbites qui les rapprochent de la Terre. Ce sont les objets proches de la Terre (NEO) que la NASA souhaite traquer et suivre avec Arecibo et, à terme, visiter.

Les NEO sont une bénédiction et une malédiction. Ils contiennent des matières premières que l’humanité pourra un jour extraire. Mais, bien que les astronomes sachent avec certitude qu’aucun gros astéroïde destructeur du monde n’est sur une trajectoire de collision avec la Terre dans un avenir proche, nous sommes moins certains des astéroïdes plus petits, ceux qui pourraient, par exemple, détruire une ville. Ces dernières années, les astronomes ont commencé à parler de la Terre dans la salle de tir cosmique. La Terre est la cible de cette façon de voir les choses, et les astéroïdes sont les balles.

Les petits astéroïdes balayent tout le temps près de la Terre. Il n’est pas rare qu’un petit astéroïde se rapproche de nous comme la lune. Les scientifiques estiment que plusieurs dizaines d'astéroïdes d'une taille comprise entre 6 et 12 mètres volent chaque année près de la Terre, à une distance inférieure à celle de la Lune. Seule une fraction de ceux-ci sont détectés.

La NASA veut détecter plus d’astéroïdes proches. Il veut apprendre à se rendre aux astéroïdes et à atténuer les risques de collision. C'est pourquoi il vient d'octroyer cette importante subvention à Arecibo. Bonne chance, chasseurs d'astéroïdes!

Le mécanisme de guidage du faisceau et certaines antennes à l'Observatoire Arecibo, de renommée mondiale, à Porto Rico. Ferdinand Arroyo, de la Sociedad de Astronomía del Caribe (Société astronomique des Caraïbes) a pris cette belle photo en 2014. Pour en savoir plus sur cette image.

En résumé: l’observatoire Arecibo vient de recevoir une subvention de la NASA d’une valeur de 19 millions de dollars sur 4 ans pour la recherche et l’étude d’objets proches de la Terre (NEO).

Via UCF