Les anciennes hyènes parcouraient l'Arctique

Représentation artistique d'anciennes hyènes arctiques. Image via Julius T. Csotonyi / Université de Buffalo.

Une nouvelle étude indique que deux énigmatiques fossiles trouvés dans le territoire du Yukon au Canada dans les années 1970 appartenaient à une hyène éteinte, appelée «hyène en marche» ou Chasmaporthetes .

Les hyènes modernes sont des chasseurs et des charognards dans les savanes asiatiques et africaines. Mais l'étude, publiée le 18 juin 2019 dans la revue à comité de lecture Open Quaternary, révèle qu'au cours de la dernière période glaciaire, ces puissants carnivores parcouraient également l'Arctique glacial.

Grant Zazula, paléontologue du gouvernement du Yukon, est un co-auteur de l'étude. Il a déclaré dans une déclaration:

Il est étonnant d’imaginer que les hyènes prospèrent dans les conditions difficiles au-dessus du cercle polaire arctique pendant la période glaciaire. Les Chasmaporthetes ont probablement chassé des troupeaux de caribous et de chevaux de la période glaciaire ou des carcasses de mammouths récupérées dans la vaste steppe-toundra qui s'étend de la Sibérie au territoire du Yukon.

Les résultats comblent une lacune importante dans les connaissances des scientifiques sur la manière dont les hyènes ont atteint l'Amérique du Nord. Auparavant, des fossiles de Chasmaporthetes avaient été découverts au nord de la Mongolie en Asie et dans le sud des États-Unis en Amérique du Nord, sans aucun site entre les deux. Le paléontologue de l'Université de Buffalo, Jack Tseng, est le premier auteur du journal. Tseng a dit:

Des fossiles de ce genre d'hyènes ont été découverts en Afrique, en Europe et en Asie, ainsi que dans le sud des États-Unis. Mais où et comment ces animaux sont-ils arrivés en Amérique du Nord? Les dents que nous avons étudiées, même si elles n'étaient que deux dents, commencent à répondre à ces questions.

Selon une nouvelle étude menée par l'Université de Buffalo, ce fossile de la période glaciaire, dissimulé depuis des années dans les collections du Musée canadien de la nature, appartenait à la «hyène en marche» Chasmaporthetes . Cette dent, découverte en 1977, et une autre, sont les premiers fossiles d'hyène connus dans l'Arctique. Image via Grant Zazula / Gouvernement du Yukon.

Selon les chercheurs, d'anciennes hyènes sont probablement entrées en Amérique du Nord par la Béringie, une région qui comprend l'Alaska et le Yukon, qui relie l'Asie à l'Amérique du Nord pendant les périodes de basses eaux. D'après les scientifiques, les animaux se sont ensuite dirigés vers le sud jusqu'au Mexique. Les fossiles récemment décrits fournissent la première preuve d'anciennes hyènes vivant en Béringie. Tseng a dit:

Notre compréhension antérieure de l'endroit où vivaient ces hyènes de grande étendue reposait sur des archives de fossiles dans le sud de l'Amérique du Nord, d'une part, et d'Asie, d'Europe et d'Afrique, d'autre part. Ces rares traces d'hyènes dans l'Arctique comblent un vide énorme dans un endroit où nous nous attendions à des preuves de leur traversée d'un continent à l'autre, mais nous n'avions aucune preuve jusqu'à présent.

Selon l'analyse des chercheurs, les dents fossiles auraient probablement entre 1, 4 million et 850 000 ans. Mais les premières hyènes ont traversé l’Amérique du Nord bien avant cela, dit Tseng, car les plus anciens fossiles d’hyènes connus sur le continent remontent à environ 5 millions d’années.

Les dents de fossile ont été recueillies dans les années 1970 lors d'expéditions paléontologiques dans la région reculée de la rivière Old Crow (Première nation des Gwitchin Vuntut) dans le nord du territoire du Yukon, une région connue pour ses riches gisements de fossiles. Les anciennes dents de l'hyène font partie des 50 000 fossiles récupérés dans la région au cours du siècle dernier. Image via Duane Froese / Université de l'Alberta.

Bien qu'il existe aujourd'hui quatre espèces vivantes d'hyènes (trois espèces qui brisent les os et le loup garou mangeur de fourmis), les hyènes ont disparu d'Amérique du Nord avant l'arrivée des premières personnes. Bien que les raisons de cette extinction entre 1 et 0, 5 million d’années demeurent obscures, il est possible que la niche de défoncement et de récupération d’animaux ait été remplacée par l’impressionnant ours à face courte, qui a traversé l’Amérique du Nord jusqu’à la fin de la période glaciaire il y a environ 12 000 ans.

Bottom Line: les dents fossiles suggèrent d'anciennes hyènes parcouraient l'Arctique.

Source: Premiers Fossiles d'Hyènes ( Chasmaporthetes, Hyaenidae, Carnivora) du nord du cercle polaire arctique

Via l'Université de Buffalo