Tout ce que vous devez savoir: la lumière zodiacale

Agrandir l'image | Lubomir Lenko Photography a écrit de Brehov, en Slovaquie, le 18 août 2018: «L'ascension d'Orion est de retour avec la lumière brillante de la lumière zodiacale.» Orion est en bas à droite. Voir sa ceinture, les 3 étoiles dans une rangée courte et droite? La lumière zodiacale remplit presque le cadre de cette photo. Pouvez-vous voir que la lumière est en forme de pyramide?

Nous avons dépassé une nouvelle lune à la fin du mois d’août et la lune n’est pas encore levée. C’est donc un bon moment - de l’hémisphère Nord de la Terre - pour rechercher la lumière zodiacale, ou fausse aube, lumière inquiétante à l’est du lever du soleil à l’est, visible par temps clair et sombre vers l’équinoxe d’automne. Si vous êtes dans l'hémisphère sud, cherchez plutôt le même phénomène, appelé maintenant le faux crépuscule, à l'ouest après le coucher du soleil .

La lumière ressemble à une pyramide floue. Il apparaît dans le ciel juste avant que la véritable aube n'éclaire le ciel. Sa luminosité est comparable à celle de la Voie Lactée, mais son apparence est encore plus laiteuse.

Peut-être avez-vous déjà vu la lumière zodiacale dans le ciel sans vous en rendre compte. Peut-être l'avez-vous aperçu en conduisant sur une autoroute ou une route de campagne. Cette étrange lumière est un phénomène saisonnier. Le printemps et l’automne sont les meilleurs pour le voir, peu importe où vous vivez sur Terre.

Lumière zodiacale avant l'aube via Jeff Dai.

Comment puis-je voir la lumière zodiacale? Supposons que vous conduisez vers l'est - à l'heure qui précède l'aube - en automne. Vous apercevez ce que vous pensez être la lumière d’une ville voisine, juste au-dessus de l’horizon. Mais ce n'est peut-être pas une ville. Ce pourrait être la lumière zodiacale. La lumière se prolonge à partir de l'horizon est, peu de temps avant le crépuscule du matin. La lumière zodiacale peut être extrêmement brillante et facile à voir sous des latitudes comme celles du sud des États-Unis.

Nous observons aussi parfois des observateurs du nord des États-Unis ou du Canada qui ont capturé des images de la lumière zodiacale.

Vous aurez besoin d'un emplacement dans le ciel sombre pour voir la lumière zodiacale, un endroit où les lumières de la ville n'occultent pas la lumière naturelle du ciel.

La lumière zodiacale est la plus visible avant l'aube en automne, car c'est l'automne lorsque l'écliptique - ou chemin du soleil et de la lune - se dresse presque tout droit par rapport à votre horizon oriental avant l'aube. De même, il est plus facile de voir la lumière zodiacale juste après la tombée de la nuit tombée au printemps, car alors l'écliptique est le plus perpendiculaire à votre horizon occidental le soir. C'est vrai, peu importe où vous êtes sur Terre.

En automne, la lumière zodiacale peut être vue une heure avant le début de la véritable aube. Ou, au printemps, on peut le voir jusqu'à une heure après que toutes les traces du crépuscule du soir aient quitté le ciel. Contrairement aux véritables aurores ou crépuscules, la lumière zodiacale ne présente aucune couleur rosée. Le ciel rougeâtre à l'aube et au crépuscule est causé par l'atmosphère terrestre, tandis que la lumière zodiacale provient de l' extérieur de notre atmosphère, comme expliqué ci-dessous.

Plus votre ciel est sombre, meilleures sont vos chances de le voir. Votre meilleur choix est de choisir une nuit où la lune est hors du ciel, bien qu'il soit tout à fait possible et très agréable de voir un mince croissant de lune au milieu de cette étrange pyramide de lumière laiteuse.

Si vous le voyez, faites le nous savoir! Si vous attrapez une photo, soumettez-la ici.

Lumière zodiacale sur le télescope Faulkes, Haleakala, Maui. Photo via Rob Ratkowski.

Printemps? L'automne? Quand devrais-je regarder? Existe-t-il une différence entre l'hémisphère nord et l'hémisphère sud entre le meilleur moment de l'année pour voir la lumière zodiacale? Oui et non. Pour les deux hémisphères, le printemps est le meilleur moment pour voir la lumière zodiacale le soir. L'automne est le meilleur moment pour le voir avant l'aube.

Où que vous viviez sur Terre, cherchez la lumière zodiacale à l'est avant l'aube, à peu près à l'heure de votre équinoxe d'automne. Cherchez-le à l'ouest après le coucher du soleil, à peu près à l'heure de votre équinoxe de printemps.

Bien sûr, le printemps et l'automne tombent à des mois différents pour les hémisphères nord et sud de la Terre.

Donc, si vous êtes dans l'hémisphère nord, cherchez la lumière zodiacale avant l'aube, de la fin août au début novembre.

Durant ces mêmes mois, si vous êtes dans l'hémisphère sud, cherchez la lumière le soir.

De même, si vous êtes dans l'hémisphère nord, recherchez la lumière zodiacale du soir de fin février à début mai. Pendant ces mois, depuis l'hémisphère sud, cherchez la lumière le matin.

Voie lactée à gauche sur cette photo. Lumière zodiacale à droite. Cette photo provient de l'ami de EarthSky sur Facebook, Sean Parker Photography. Il l'a capturée à l'observatoire national de Kitt Peak en Arizona.

Qu'est-ce que la lumière zodiacale? Les gens pensaient que la lumière zodiacale provenait d'une manière ou d'une autre des phénomènes de la haute atmosphère terrestre, mais nous la comprenons aujourd'hui comme une lumière solaire réfléchissant les grains de poussière qui entourent le soleil dans le système solaire intérieur. On pense que ces grains sont restés du processus qui a créé notre Terre et les autres planètes de notre système solaire il y a 4, 5 milliards d'années.

Ces grains de poussière dans l'espace s'étendent du soleil dans le même disque plat d'espace habité par Mercure, Vénus, la Terre, Mars et les autres planètes de la famille de notre soleil. Cet espace plat autour du soleil - le plan de notre système solaire - se traduit sur notre ciel en un étroit sentier appelé écliptique. C’est le même chemin emprunté par le soleil et la lune pour traverser notre ciel.

La voie du soleil et de la lune a été appelée le zodiaque ou voie des animaux par nos ancêtres en l'honneur des constellations vues au-delà. Le mot zodiacal provient du mot zodiac .

En d'autres termes, la lumière zodiacale est un phénomène du système solaire. Les grains de poussière qui le créent ressemblent à des mondes minuscules - allant de la taille d'un mètre à la taille d'un micron - les plus denses autour du soleil et s'étendant au-delà de l'orbite de Mars. La lumière du soleil brille sur ces grains de poussière pour créer la lumière que nous voyons. Puisqu'ils se trouvent dans la couche d'espace autour du soleil, nous pourrions, en théorie, les voir comme une bande de poussière sur tout notre ciel, marquant le même chemin que le soleil suit pendant la journée. Et en effet, il existe des phénomènes célestes associés à cette bande de poussière, tels que le gegenschein.

Mais voir des phénomènes ciel insaisissables comme le gegenschein est difficile. La plupart d'entre nous ne voyons que la partie la plus évidente de cette bande de poussière - la lumière zodiacale - au printemps ou à l'automne.

La lumière zodiacale est la lumière diffuse en forme de cône qui s’étend de l’horizon du côté droit de cette photo. Photo de Richard Hasbrouck à Truchas, Nouveau-Mexique.

La lumière zodiacale est plus facile à voir à mesure que vous vous rapprochez de l'équateur terrestre. Mais il peut également être aperçu sous les latitudes septentrionales. Voici la lumière zodiacale vue par Jim Peacock, ami de EarthSky sur Facebook, le soir du 5 février 2013, sur le lac Supérieur, dans le nord du Wisconsin. Merci Jim!

Voici la lumière zodiacale capturée dans un film au Canada. Cette capture merveilleuse a été réalisée par Robert Ede à Invermere, en Colombie-Britannique.

Lumière zodiacale le matin du 31 août 2017, avec Vénus au milieu, capturée au lac Mono en Californie. Eric Barnett a écrit: «Je me suis réveillé après avoir dormi dans la voiture en pensant que le lever du soleil allait arriver. Mon ami photographe, Paul Rutigliano, a déclaré que c'était la lumière zodiacale. Je me suis levé, j'ai mis mon appareil photo en position et j'ai capturé une douzaine de coups. "

Conclusion: la lumière zodiacale - ou fausse aube ou au crépuscule - est une pyramide brumeuse de lumière, la lumière du soleil réfléchissant les grains de poussière dans le plan de notre système solaire. Habitants de l'hémisphère nord, regardez vers l'est avant l'aube. Hémisphère Sud… regardez vers l'ouest quand toutes les traces du crépuscule ont disparu.