Après une brève interruption, Hubble se remet au travail

Après trois semaines d'indisponibilité, les ingénieurs ont dégagé un blocage mécanique dans l'un des gyroscopes de Hubble et ont renvoyé l'observatoire à des opérations scientifiques complètes.

Cette image du télescope spatial Hubble a été prise par un astronaute juste après que la navette spatiale Atlantis ait capturé le télescope avec son bras robotique le 13 mai 2009 pour entamer une mission de mise à niveau et de réparation du télescope.
NASA, ESA

Après une interruption de trois semaines, le télescope spatial Hubble a repris ses activités.

L’observatoire est en hibernation depuis le 6 octobre, après qu’un gyroscope de secours a commencé à se comporter de façon anormale. Après avoir résolu les problèmes de ce comportement à la fin de la semaine dernière, l’équipe des opérations de Hubble a renvoyé le vénérable télescope à une opération scientifique complète vendredi soir.

Le télescope spatial, âgé de 28 ans, a effectué sa première observation scientifique le 27 octobre à 2 h 10 HAE. Il avait pour cible une galaxie formant des étoiles, appelée DSF2237B-1-IR.

Les gyroscopes de Hubble sont un élément clé du système de contrôle de pointage du télescope, un ensemble de composants qui déterminent la position du télescope à un moment donné. Cette information est essentielle pour que l'observatoire reste sur la cible et sache comment déplacer son regard d'un corps céleste à un autre.

En règle générale, Hubble utilise trois gyroscopes pour mesurer la vitesse de rotation du télescope dans les trois dimensions de l’espace. Le 5 octobre, l'un des gyroscopes a cessé de fonctionner. L'observatoire est passé à sa dernière sauvegarde restante le lendemain, mais le remplaçant a signalé des vitesses de rotation bien supérieures à celles du télescope. Hubble s'est mis en mode sans échec, une fonction de sécurité dans laquelle le télescope suspend les observations scientifiques et attend les instructions de son équipe d'assistance sur Terre.

«Nous pensons que la rotation du gyroscope a probablement été affectée par une incohérence dans le fluide ou le matériau environnant», déclare Tom Brown (Institut des sciences pour le télescope spatial), responsable du bureau de la mission Hubble. Il dit que, du fait que le gyroscope était inactif depuis plusieurs années, il est possible qu’il ait développé une bulle d’air dans son fluide ou un fil rigide dans l’un de ses câbles d’alimentation. L’équipe a essayé de passer d’un état de fonctionnement à l’autre, ce qui l’a un peu aidé, ainsi que simplement d’éteindre et d’activer le gyroscope, ce qui ne faisait rien.

"La prochaine chose que nous pouvions faire dans le domaine des actions bénignes était de réaliser des manœuvres tout en basculant l'état opérationnel", dit-il. L’équipe a commandé à Hubble de passer par une série de virages, dans l’espoir de réinitialiser le gyroscope - et cela a fonctionné. Une fois l'anomalie corrigée, l'équipe a mis le gyroscope à l'épreuve en pointant l'observatoire sur un certain nombre de cibles de test tout en téléchargeant des sauvegardes logicielles supplémentaires, juste au cas où.

Maintenant, c'est comme si de rien n'était.

«Les instruments scientifiques sont tous en bon état et les scientifiques les utilisent intelligemment pour apprendre de nouveaux détails sur le système solaire, les exoplanètes et même l'historique de l'expansion de l'univers», déclare Jennifer Wiseman (Centre de vol spatial Goddard de la NASA). "Nous espérons que Hubble fera double emploi avec le télescope spatial James Webb, qui doit être lancé en 2021, avant plusieurs années de développement dans les années 2020".