Astro News de 60 secondes: Old Stars, New Indices et New Dark Sky Sky

Cette semaine en astronomie: des stars de la Voie Lactée donnent des indices sur l'histoire de notre galaxie, les anciennes villes stellaires pourraient ne pas être aussi vieilles qu'elles paraissent et l'Association internationale du ciel noir décerne son 100e Dark Sky Place.

De vieilles stars donnent de nouveaux indices sur le halo des voies lactées

Un halo d'étoiles entoure la Voie Lactée et elle pourrait bien contenir le secret pour comprendre l'histoire de notre galaxie. Ces étoiles sont les restes de galaxies naines et d’amas globulaires déchirés par la gravité de la Voie lactée. Les ruisseaux représentent ainsi une "mémoire" des objets que notre galaxie a dévorés au cours de sa croissance.

Des flots d'étoiles tournent autour de NGC 5907 (vu de côté). Des courants similaires peuvent être trouvés dans le halo de la Voie lactée.
RJ Gabany en collaboration avec Martinez-Delgado et al. (2010)

Kris Youakim (Institut d'astrophysique de Leibniz, Potsdam) et ses collègues sont en train de fouiller dans ces mémoires, en utilisant un filtre spécialement conçu sur le télescope Canada-France-Hawaii pour repérer les étoiles les plus anciennes et les plus pures sur le plan chimique dans le halo de la Voie lactée. Ces étoiles sont anciennes: elles sont constituées d’hydrogène et d’hélium et très peu d’autres; elles se sont donc formées avant que des éléments plus lourds ne soient en abondance.

Youakim a rapporté des résultats préliminaires intrigants tirés du sondage Pristine lors de la réunion de l'American Astronomical Society à Denver. À l’aide de techniques statistiques, l’équipe a constaté que les étoiles les plus anciennes et les plus vierges sont encore étroitement regroupées. Cela peut signifier qu'ils ont récemment rejoint le halo; la gravité de la galaxie n'a pas encore eu le temps de les déchirer. Cela peut également signifier qu'ils se trouvent plus loin dans le halo galactique extérieur, où la gravité de la Galaxie n'est pas aussi forte. Plus d'analyse reste à faire - restez à l'écoute.

Les grappes globulaires font peau neuve

Les amas globulaires sont des cibles d'observation remarquables: des milliers d'étoiles anciennes sont rassemblées dans des boules scintillantes denses. Mais ils détiennent également la clé pour comprendre les premières années de notre galaxie. Pendant longtemps, on pensait que les amas globulaires figuraient parmi les premiers objets de la galaxie. Un bel exemple: Messier 4, dont les chercheurs de l'âge avaient fixé l'âge à 13 milliards d'années.

Le cluster globulaire Messier 4.
ESO

À présent, une nouvelle étude d'Elizabeth Stanway (Université de Warwick, Royaume-Uni) et de JJ Eldridge (Université d'Auckland, Nouvelle-Zélande) a donné un nouveau souffle à ces beautés anciennes. Des études antérieures avaient souvent comparé les couleurs collectives d'étoiles d'un groupe globulaire à des modèles d'âge et de composition connus. Stanway et Eldridge ont plutôt comparé les couleurs à un nouveau modèle informatique appelé population binaire et synthèse spectrale, qui prend en compte la couleur des étoiles appariées. Ils ont découvert qu'ils étaient capables de reproduire les couleurs des amas globulaires en utilisant des étoiles beaucoup plus jeunes. Stanway et Eldridge constatent que les grappes globulaires dont l’âge se situe entre 10 et 14 milliards d’années ont plus de chances d’être entre 5 et 8 milliards d’années. Les résultats pourraient affecter la façon dont les astronomes pensent de l'évolution des galaxies.

En savoir plus sur le communiqué de presse de l'Université de Warwick.

Découvrez le 100ème lieu désigné Dark Sky International

L’association internationale Dark-Sky (IDA) a attribué le titre de 100e place du ciel noir au parc historique national de Tumacácori, qui conserve trois premières missions coloniales espagnoles dans les hauts plateaux du sud de l’Arizona. Le ciel du parc est non seulement obscur, mais il veille également à réduire la pollution lumineuse, notamment en installant des appareils d'éclairage approuvés par l'IDA.

Étoiles des constellations Cassiopeia et Andromeda s'élèvent sur les ruines de la mission San José de Tumacácori dans le parc historique national de Tumacácori.
© ARC Photography

Le parc communique régulièrement l’importance de son ciel sombre par le biais d’événements nocturnes, tels que Expérience de la nuit, Bat Night et Family Sleepovers. Mais les humains ne sont pas les seuls bénéficiaires des nuits noires du parc: plus de 200 espèces d'oiseaux, divers types de mammifères, reptiles, amphibiens et insectes vivent dans la forêt de peupliers et de saules du parc et dans les maquis du désert environnants. Beaucoup de ces créatures bénéficient du ciel sombre qui permet aux cycles cruciaux jour / nuit de s'épanouir.

Plus d'informations dans le communiqué de presse de l'ACCOVAM.