Il y a 40 ans aujourd'hui: Pioneer 11 a balayé Saturn

Cette image de Pioneer 11 - prise lorsque la sonde était à 2846 000 km (2 866 000 km) de Saturne - montre Saturne et son plus grand Titan, la lune. Les irrégularités dans la silhouette de l'anneau et l'ombre sont dues à des anomalies techniques dans les données préliminaires, corrigées par la suite. Image via la NASA.

Le 1 er septembre 1979 - il y a 40 ans - le Pioneer 11 de la NASA arrivait à moins de 21 000 km de Saturne, ce qui en faisait le premier engin spatial à avoir balayé de si près ce monde. L’engin spatial a trouvé un nouvel anneau pour Saturne - maintenant appelé l’anneau «F» - ainsi que deux nouvelles lunes, tombant presque dans l’une d’elles au moment où elle passait. C'était un exploit incroyable à l'époque, quand les vaisseaux spatiaux de la Terre commençaient tout juste à se diriger vers l'extérieur. Plus important encore, Pioneer 11 a fait ce que les pionniers font toujours: il a ouvert la voie à ceux qui l'ont suivi, y compris les deux engins spatiaux Voyager, lancés en 1977 et visités à Saturne en 1980 et '81. En fin de compte, Pioneer 11 a contribué à jeter les bases de la merveilleuse mission Cassini à Saturne, qui a orbité sur la planète de 2004 à 2017 et qui a offert des vues spectaculaires et sans précédent sur Saturne, ses anneaux et ses lunes.

Il y avait deux vaisseaux spatiaux Pioneer. Pioneer 10 a visité Jupiter, et Pioneer 11 a été utilisé pour étudier les anneaux de Saturne et pour déterminer si la trajectoire à travers les anneaux était sans danger pour le prochain vaisseau spatial Voyager.

Les scientifiques ont déclaré que Pioneer 11 leur permettait également de se faire une idée de la composition interne de Saturne. On dit depuis longtemps que Saturne n’est pas très dense et que, si vous pouviez trouver un océan assez grand pour le retenir, Saturne flotterait sur l’eau. Pioneer 11 a montré que Saturne avait probablement un noyau relativement petit pour un monde géant du gaz extérieur - seulement 10 fois la masse de la Terre - et que la planète était principalement composée d’hydrogène liquide.

Pioneer 11 navigue toujours loin de la Terre, même si sa transmission a été reçue le 30 septembre 1995. Pour autant que les scientifiques le sachent, le vaisseau spatial continue de s'orienter - dans la direction générale du centre de notre galaxie de la Voie Lactée - généralement en direction de notre constellation du Sagittaire.

Visiter le vaisseau spatial Cassini image Hall of Fame

Agrandir l'image | Au fil des années, à mesure que la technologie d'imagerie des engins spatiaux est devenue plus sophistiquée, les images de ce monde se sont considérablement améliorées. Voici une image du satellite Cassurn de Saturne montrant l’hémisphère nord de la planète en 2016, alors que cette partie de la planète approchait de son solstice d’été en mai 2017. L’année de Saturne s'étend sur près de 30 années terrestres. printemps dans l'hémisphère nord de Saturne, et l'été et l'automne dans l'hémisphère sud. En savoir plus sur cette image.

Conclusion: le 1 er septembre 1979, le Pioneer 11 se rapprochait le plus de Saturne.